Uma terrível decisão para o regime de não-proliferação

– O anúncio dos submarinos nucleares para a Austrália

Sébastien Philippe [*]

Submarino nuclear de ataque, classe Virgínia.

A 15 de Setembro, o Presidente dos EUA Joe Biden, o Primeiro Ministro do Reino Unido Boris Johnson e o Primeiro Ministro australiano Scott Morrison lançaram uma nova e importante parceria estratégica para satisfazer o " imperativo de assegurar a paz e a estabilidade no Indo-Pacífico a longo prazo". Denominada AUKUS, a parceria foi anunciada juntamente com uma decisão bombástica: Os Estados Unidos e o Reino Unido irão transferir a tecnologia de propulsão nuclear naval para a Austrália. Tal decisão é uma inversão de política fundamental para os Estados Unidos, que no passado não pouparam esforços para impedir a transferência de tecnologia de reactores navais por outros países, excepto para o seu parceiro na Segunda Guerra Mundial, o Reino Unido. Mesmo à França – cujo "contrato do século" para vender 12 submarinos convencionais à Austrália foi deitado abaixo pelo PM Morrison durante o anúncio AUKUS – foi repetidamente recusada a tecnologia de reactores navais dos EUA durante a Guerra Fria. Se não for invertida de uma forma ou de outra, a decisão AUKUS poderá ter grandes implicações para o regime de não-proliferação.

Nos anos 80, os Estados Unidos impediram a França e o Reino Unido de venderem submarinos nucleares de ataque ao Canadá. O principal argumento centrava-se no perigo de proliferação nuclear associado ao ciclo do combustível nuclear naval. De facto, o tratado de não-proliferação tem uma lacuna bem conhecida:   os Estados sem armas nucleares podem remover do controlo internacional materiais cindíveis para utilização em aplicações militares não armadas, especificamente para alimentar reactores de submarinos nucleares. Estes reactores requerem uma quantidade significativa de urânio para funcionar. Além disso, a fim de torná-los tão compactos quanto possível, a maioria dos países operam os seus reactores navais com combustível de urânio altamente enriquecido ( highly enriched uranium, HEU), utilizável em armas nucleares.

Com toneladas de urânio de qualidade militar fora das salvaguardas internacionais, o que poderia correr mal?

Os Estados Unidos, o Reino Unido e a Austrália estão a conceder-se 18 meses para martelarem os pormenores do acordo. Isto incluirá descobrir que tipo de submarino, reactores e combustível de urânio será necessário. Do mesmo modo, questões sobre onde basear os submarinos, que novas infra-estruturas serão necessárias, como será feita a manutenção, como será manuseado o combustível nuclear e como serão treinadas as tripulações – entre muitas outras – terão de ser respondidas.

A Austrália não tem infraestruturas de energia nuclear civil para além de um reactor de investigação de 20 megawatts térmicos e enfrenta uma árdua curva de aprendizagem nuclear. Terá de reforçar a sua autoridade em matéria de segurança nuclear para ter a capacidade de conduzir, rever e validar avaliações de segurança para reactores navais, que são complexos e difíceis de colocar em funcionamento. Quanto tempo demorará este novo empreendimento nuclear e quanto custará são suposições que alguém pode fazer. Mas o "contrato do século" cancelado de 90 mil milhões de dólares (australianos) com a França para submarinos de ataque convencionais irá muito provavelmente parecer, em retrospectiva, uma pechincha barata. Para além destes pormenores técnicos, a parceria AUKUS também terá de cumprir compromissos anteriores de não-proliferação internacional e impedir que o novo precedente criado pelo acordo australiano prolifere fora de controlo por todo o mundo.

Suffren, submarino nuclear de ataque.

Os Estados Unidos e o Reino Unido operam reactores navais nos seus submarinos que são alimentados com 93,5% de urânio enriquecido (as centrais eléctricas civis são normalmente alimentadas com 3% a 5% de urânio-235) em quantidades suficientes para durar a vida útil dos seus navios (33 anos para submarinos de ataque). Tendo resistido aos esforços internos para minimizar a utilização de HEU e converter os seus reactores navais em combustível LEU, os Estados Unidos e o Reino Unido não têm combustível alternativo para oferecer. A França, por outro lado, gere agora reactores navais abastecidos com LEU. O novo submarino da classe Suffren, do qual derivou o submarino convencional francês oferecido à Austrália, funciona mesmo com combustível enriquecido abaixo dos 6%.

Assim, é provável que a Austrália receba tecnologia HEU, a menos que seja lançado um programa de colapso do LEU que poderá levar mais de uma década para completar ou, numa inversão dramática, a França seja arrastada de volta para um acordo – dois cenários que continuam a ser improváveis neste momento e que, de qualquer modo, não resolvem todas as preocupações de proliferação. Assumindo que a rota de alto enriquecimento é seguida, se Camberra quiser operar seis a 12 submarinos nucleares durante cerca de 30 anos, precisará de cerca de três a seis toneladas de HEU. Não tem nenhuma tonelada em mãos e nenhuma capacidade interna para enriquecer urânio. Assim, a menos que arranque um programa de enriquecimento para fins militares, o material teria de vir dos Estados Unidos ou do Reino Unido.

Só se pode imaginar as gotas de suor a escorrerem pelo pescoço dos líderes da Agência Internacional de Energia Atómica, em Viena, quando uma delegação australiana vier bater à sua porta trazendo a boa notícia. A agência, que luta actualmente para impedir que o Irão adquira material físsil suficiente para construir uma arma nuclear – 25 quilos (0,025 toneladas) de HEU, de acordo com o padrão internacionalmente acordado – terá de descobrir como monitorar e responder por 100 a 200 vezes essa quantidade sem obter acesso a informações secretas quanto à concepção dos reactores navais. Administrar tal feito mantendo sua credibilidade intacta será difícil.

O que poderia acontecer se o AUKUS avançasse? A França sente claramente que foi " apunhalada nas costas" pelos seus aliados anglo-saxónicos e está enfurecida até ao ponto inimaginável de cancelar uma gala em comemoração do 240º aniversário da Batalha Revolucionária de Guerra das Capas durante a guerra de independência da América. Em resposta, os franceses poderiam afrouxar a sua posição sobre a não transferência de tecnologia de reactores navais para o Brasil na ajuda ao país na construção do seu primeiro submarino de ataque nuclear. A Coreia do Sul acabou de lançar com êxito um míssil balístico de um submarino convencional e lançou recentemente a ideia de iniciar um programa de submarinos nucleares em resposta às crescentes ameaças nucleares da Coreia do Norte. Seul poderia agora pedir aos Estados Unidos ou a outras nações um acordo semelhante ao da Austrália.

A Rússia poderia iniciar uma nova cooperação de reactores navais com a China para impulsionar as capacidades submarinas da China em resposta ao anúncio do AUKUS. A Índia e o Paquistão, que já possuem armas nucleares, poderiam também beneficiar de transferências internacionais, possivelmente da França e da China, respectivamente. O Irão, evidentemente, já manifestou interesse em enriquecer urânio aos níveis de HEU para prosseguir um programa de submarinos.

Até agora, foi o compromisso americano de não-proliferação que esmagou ou limitou implacavelmente estas aspirações em relação à tecnologia submarina de propulsão nuclear. Com a nova decisão AUKUS, podemos agora esperar a proliferação de tecnologia nuclear militar muito sensível nos próximos anos, com literalmente toneladas de novos materiais nucleares à solta ou sem salvaguardas internacionais.

A oposição política interna ao negócio dos submarinos nucleares já está a verificar-se na Austrália. O Partido Verde anunciou que irá combater o acordo " com unhas e dentes". Entretanto, o primeiro-ministro australiano Morrison está a lutar muito nas sondagens e poderá perder as eleições do próximo ano – antes do fim do processo de revisão de 18 meses anunciado pelo AUKUS. O projecto do submarino nuclear poderia então ser enterrado antes de arrancar, poupando à comunidade internacional mais dores de cabeça.

Mas se Morrison for reeleito e o programa continuar, caberá aos Estados Unidos assumirem as suas responsabilidades como guardiões do regime de não-proliferação. O fraco controlo das armas nucleares e as decisões de não-proliferação – tais como abandonar o Tratado Anti-Mísseis Antibalísticos e aprovar o acordo nuclear EUA-Indianos – têm sido até agora uma marca registada do Partido Republicano dos EUA. É difícil compreender o processo de política interna que levou a administração democrata de Biden ao anúncio do submarino AUKUS. Parece que, tal como na velha Guerra Fria, as corridas ao armamento e a procura de vantagens estratégicas a curto prazo são agora bipartidárias.

17/Setembro/2021

[*] Investigador Associado na Escola de Assuntos Públicos e Internacionais com o Programa da Universidade de Princeton sobre Ciência e Segurança Global. É também bolseiro associado (2019-2021) no Programa de Conhecimentos Nucleares em Sciences-Po, Paris. A sua investigação centra-se na monitorização e verificação de acordos internacionais, na reconstrução de actividades nucleares passadas (arqueologia nuclear) e no impacto de tecnologias emergentes na segurança, protecção e vulnerabilidade de forças nucleares estratégicas. Anteriormente, foi bolseiro de pós-doutoramento em Segurança Nuclear Stanton em 2018-2019 no Centro Belfer para a Ciência e Assuntos Internacionais da Escola Kennedy de Harvard. De 2011-2012, trabalhou no Ministério da Defesa francês, onde foi perito em segurança do sistema de armas nucleares para as forças estratégicas submarinas. Philippe é editor associado da revista Science and Global Security e membro do Painel Internacional sobre Matérias Físsei. É doutorado (2018) em Engenharia Mecânica e Aeroespacial pela Universidade de Princeton, onde foi bolseiro honorífico de Harold W. Dodds em 2017-2018.

O original encontra-se em thebulletin.org/2021/09/the-new-australia-uk-and-us-nuclear-submarine-announcement-a-terrible-decision-for-the-nonproliferation-regime/

Este artigo encontra-se em resistir.info

25/Set/21